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Comment la Silicon Valley aide le Pentagone dans la course aux armements en matière d’IA

Feb 14, 2024

Pendant huit ans, une flotte docile de voiliers sans pilote orange vif a sillonné la mer de Béring, près de l'Alaska, comptant les goberges et fournissant des données à l'agence d'exploration océanique du gouvernement américain.

Constituant une base de données inégalée de cartes océaniques pouvant ensuite être analysées par des programmes d'apprentissage automatique, les navires autonomes de Saildrone, une start-up fondée en 2013 par le jeune ingénieur britannique Richard Jenkins, ont apporté une contribution significative à la recherche scientifique sur le changement climatique.

Mais alors que les tensions géopolitiques entre les États-Unis et la Chine s’accentuaient, Saildrone a débarqué un poisson bien plus gros, doté d’un nouveau sentiment d’urgence et d’un budget important : le ministère américain de la Défense. En 2021, l’entreprise basée à San Francisco était un entrepreneur clé aidant la marine américaine à développer une armada de systèmes d’intelligence artificielle pour assurer la surveillance dans les eaux internationales, notamment l’océan Arctique entourant la Russie et la mer de Chine méridionale.

Les investisseurs en capital-risque de la Silicon Valley se sont précipités pour le soutenir, investissant 100 millions de dollars dans la petite entreprise en 2021, contre 90 millions de dollars au total auparavant. Peu de temps après, elle a commencé à développer son Saildrone Surveyor pour la marine américaine – un navire autonome de 65 pieds de la longueur de deux requins baleines, conçu pour le renseignement sur les océans profonds, comme la surveillance et la reconnaissance.

"Nous avions 10 ans d'avance", déclare Jenkins, le directeur général de la start-up, affirmant que son entreprise est "un bon exemple d'un domaine où la technologie commerciale est bien plus avancée et plus agile" que les systèmes développés par l'armée américaine.

Les grands contrats gouvernementaux de l’ampleur nécessaire à la fabrication de systèmes complexes restent rares

Il s’agit d’un projet qui pourrait s’avérer crucial pour les États-Unis alors qu’ils s’efforcent de faire évoluer leur stratégie de défense, passant d’une dépendance à du matériel lourd tel que des chars, des navires et des avions à des investissements plus agiles dans des systèmes perturbateurs. Il s’agit notamment de nouvelles technologies telles que l’intelligence artificielle, qui ont le pouvoir de transformer la guerre moderne.

Trois facteurs sont à l'origine de ce changement : le développement rapide par la Chine de systèmes d'armes avancés qui annulent les défenses américaines, la guerre en Ukraine qui a mis en évidence les avantages de l'intégration de la technologie commerciale dans l'armée d'un pays et les progrès surprenants de l'IA.

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Pour toutes ces raisons, le gouvernement américain est devenu un client bien plus motivé, tandis qu’un ralentissement des transactions et des valorisations dans la Silicon Valley a fait apparaître le secteur public de la défense comme une option stable et fiable pour les start-ups.

Ce souffle d’opportunité a déclenché une ruée vers l’or parmi les investisseurs, qui investissent des milliards de dollars dans des start-ups spécialisées dans les technologies de défense et d’armement. Le capital-risque dans le secteur a doublé, passant d'environ 16 milliards de dollars en 2019 à 33 milliards de dollars en 2022, selon les données de PitchBook.

Mais amener le ministère de la Défense à réaffecter une partie de son budget colossal de 886 milliards de dollars provenant de ses cinq principaux sous-traitants historiques, dont Lockheed Martin et Boeing, aux milliers d’entrepreneurs produisant des systèmes de pointe reste un obstacle. Les entrepreneurs et les investisseurs du secteur technologique ont accusé les chefs militaires de s’engager dans un « théâtre d’innovation » – en faisant semblant de vanter les avantages de la technologie de rupture tout en retenant des contrats lucratifs.

"Pour la première fois, l'armée américaine dépend de la technologie commerciale pour gagner une guerre, mais elle n'est pas organisée pour gérer la technologie commerciale", déclare Steve Blank, un vétéran de la technologie et membre fondateur du Gordian Knot Center à Stanford. , qui a été créé pour former des innovateurs en matière de sécurité nationale.

« La Chine fonctionne comme la Silicon Valley », ajoute-t-il, en référence à la rapidité d'innovation et à l'agilité du secteur technologique. « Dans les bons jours, le ministère de la Défense fonctionne comme Détroit » – la ville du Midwest qui ne s’est jamais remise du déclin de la construction automobile. "Ce n'est pas un combat loyal."

Cherissa Tamayori, directrice des acquisitions à la Defense Innovation Unit (DIU), une branche du ministère de la Défense créée en 2015 pour promouvoir la technologie commerciale et aider les entreprises à naviguer dans la bureaucratie des achats militaires, convient que la Silicon Valley est « très importante ». » à la sécurité nationale.